domenica 7 ottobre 2018

Esiste una seconda Terra nell'universo? La missione Platone potrebbe dare la risposta. di Mauro Guidi

di Mauro Guidi. Più di venti anni fa è iniziata l'esplorazione dello spazio oltre il nostro sistema solare per individuare il primo pianeta extrasolare ed iniziare così la ricerca degli esopianeti.
In particolare gli scienziati confidano di trovare molti pianeti con caratteristiche simili a quelle terrestri cominciando da quelli con rivoluzione intorno ad una stella. Già nel 1995, Michel Mayor e Didier Queloz dell'Osservatorio di Ginevra in Svizzera annunciarono di aver individuato un pianeta in orbita attorno a una stella simile al Sole denominata Pegasi 51. Da allora sono state fatte molte osservazioni astronomiche con i classici grandi telescopi che hanno aumentato considerevolmente la conoscenza di diversi esopianeti.
Ma ora è iniziata la missione Platone dell'ESA per trovare e studiare pianeti al di fuori del nostro sistema solare andando direttamente a cercarli con una sonda spaziale. L'intero progetto costruttivo sarà realizzato dalla tedesca OHB System AG come contraente principale, che segna l'inizio della fase industriale completa del progetto. L'annuncio è stato dato al 69 ° Congresso internazionale di astronautica a Brema, in Germania, dove il contratto, che prevede la consegna del satellite, compresi la fase di test che portano al lancio, il supporto durante la campagna di lancio e la fase di commissionamento in orbita, è stato formalmente firmato.
La missione PLAnetary Transits and Oscillations of stars (Platone), prevede il lancio della sonda nel 2026 per trovare e studiare sistemi planetari extrasolari. "Esiste una seconda Terra nell'universo? E' una delle domande entusiasmanti in astrofisica oggi", afferma Johann-Dietrich Wörner, direttore generale dell'ESA. "Con il nostro satellite Platone ci stiamo concentrando su pianeti simili alla Terra che orbitano intorno ad altre stelle simili al nostro Sole. Questo sarà un passo importante verso la ricerca di un'altra Terra''.
Il Centro aerospaziale tedesco (DLR) e un consorzio di vari centri e istituti di ricerca europei forniranno lo strumento scientifico, costituito da una serie di 26 telecamere e unità elettroniche, che osserverà una vasta zona del cielo alla ricerca di pianeti. Platone non solo cercherà nuovi pianeti ma studierà anche le proprietà delle loro stelle ospiti e determinerà le masse e le dimensioni oltre alle età planetarie con un'accuratezza senza precedenti. Ciò aiuterà gli scienziati a comprendere l'architettura dei sistemi di pianeti extrasolari ed a determinare se possano ospitare mondi abitabili.
Inoltre Platone eseguirà anche asterosismologia (lo studio dell'attività sismica delle stelle fornendo informazioni sugli interni stellari e sulla loro evoluzione. Platone opererà dal punto virtuale 'L2' nello spazio a 1,5 milioni di chilometri oltre la Terra vista dal Sole perché è un eccellente punto di osservazione dello spazio, a causa della stabilità dell'illuminazione solare che facilita la gestione termica della strumentazione e il puntamento verso lo spazio profondo.

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